El famoso Thanksgiving Day o Día de Acción de Gracias, siempre se ha considerado como una fiesta de origen protestante y anglosajón y, además, es fiesta nacional en EEUU. Sin embargo, la verdadera procedencia de esta celebración es otra.

The First Thanksgiving at Plymouth por Jennie A. Brownscombe (1914). Museo Pilgrim Hall.

El Día de Acción de Gracias se celebra el cuarto jueves de noviembre en los EEUU. Según los norteamericanos, tiene su origen en una celebración que tuvo lugar en Plymouth (Massachusetts) en el año 1623, cuando un centenar de colonos ingleses, recién llegados al lugar, tuvieron escasez de alimentos y los indios Wampanoag, apiadándose de ellos, les dieron de comer. Años más tarde se lo agradecerían echándoles de sus tierras y diezmando a su población, todo un ejemplo a seguir el de estos ingleses.

Esta es la versión oficial de lo que se conoce como Thanksgiving Day en Norteamérica. Sin embargo, el primer día de Acción de Gracias en el territorio actual de EEUU fue celebrado por un capitán español, Pedro Menéndez de Avilés. En 1565, una expedición de hugonotes franceses llegó a las costas de Florida y se asentó en la región actual de Jacksonville, en lo que fue bautizado como Fort Caroline. Esas tierras pertenecían por derecho al Rey de España, Felipe II en estos años y a la Corte española no le gustó la arribada de los franceses. Para echarlos del lugar fue enviado el Capitán Menéndez, recién nombrado adelantado, quien estableció un campamento unos 60 km al sur del asentamiento francés.

Pedro Menéndez de Avilés
Grabado de Pedro Menéndez de Avilés

En un primer intento de rendir el fuerte francés, llevó a cabo un ataque por mar con cuatro navíos, pero éste fracasó. Los franceses intentaron devolver la afrenta, pero un huracán hundió sus naves. Viendo el desastre enemigo, el capitán Menéndez decidió marchar por tierra para efectuar el ataque. Después de una marcha de unas 15 horas, la compañía española llegó a Fort Caroline el 28 de agosto, día de San Agustín. El asentamiento hugonote fue fácilmente tomado y los prisioneros fueron ejecutados, pues eran considerados piratas. Durante toda la aventura los españoles estuvieron acompañados por la tribu de los timucuas, que estaban hartos de los galos.

“Fue el primer acto comunitario de religión y acción de gracias en UN asentamiento permanente en la tierra”

MICHAEL GANNON (historiador estadounidense)

Días más tarde, el 8 de septiembre de 1565, Pedro Menéndez de Avilés tomó posesión de las tierras en nombre del Rey y fundó la ciudad más antigua de los actuales EEUU, San Agustín, en el lugar donde tenía el campamento. Un mes después de la fundación, Menéndez celebró una gran comida a la que asistieron sus aliados timucuas y después de la misma tuvo lugar una misa presidida por cuatro obispos españoles. Este fue el primer día de Acción de Gracias celebrado en Norteamérica.

Primera comida de Acción de Gracias, en San Agustín, con Pedro Menéndez de Avilés, en septiembre de 1565. Florida Museum of Natural History

Referencias

Lummis, C., Los exploradores españoles del siglo XVI